Special Address by Professor Tommy Koh, Chairman, SWHF Selection Panel

President  and  Mrs  Tan,  the  Speaker  of  Parliament,  Halimah  Yacob,  Minister  Grace  Fu,  SMS  Amy  Khor,  Parl  Sec  Low  Yen  Ling,  Members  of  Parliament,  Your  Excellencies,  Laura  Hwang and  other  Leaders  of  the  SCWO,  Honorees  and  members  of  their  families  and  friends.

Selection  Panel
I  would  like  to  thank  the  President  of  SCWO  for  giving  me  the  privilege  of  chairing  the  selection  panel.    I  would  also  like  to  thank  the  other  members  of  the  panel,  namely,  Dr  Kevin  Tan,  Ambassador  Jaya  Mohideen,  Elaine  Ng  and  Laura  Hwang.  The  panel  was  able  to  complete  its  task  expeditiously  because  of  the  good  work  done  by  Margaret  Thomas  and  Selina  Gan.

Please  join  me  in  showing  them  our  appreciation.

Longest  Campaign
Human  history  is  replete  with  stories  of  peoples  fighting  against  discrimination  and  fighting  for  justice  and  equality.    The  longest  struggle  is  that  by  women.    Women  want  the  law  to  treat  them  and  men  as  equals.    Women  want  the  right  to  education,  employment,  inheritance,  political  participation,  security  of  person,  love  and  marry  whosoever  she  chooses,  equal  rights  in  a  marriage,  etc.    One  of  our  honorees,  Dr  Noeleen  Heyzer,  is  the  former  head  of  the  UNFund  for  Women  or  UNIFEM.    I  am  sure  that  Dr  Heyzer  will  agree  with  me  that,  in  many  parts  of  the  world,  including  Asia,  women  are  still  discriminated  against  and  do  not  enjoy  justice  and  equality.    The  struggle  must  therefore  continue.    

Women  in  Singapore
In  Singapore,  women  and  men  are  treated  as  equals  before  the  law.    This  was  not  always  the  case.    It  is  therefore  right  for  us  to  remember  and  honour  the  pioneers  who  opened  schools  for  girls,  pioneers  who  made  family  planning  available,  pioneers  who  campaigned  against  polygamy  and  for  equal  rights  for women  and  pioneers  who  broke  many  glass  ceilings  impeding  the  rise  of  women  to  the  top.

Women’s  Charter
The  Women’s  Charter  of  1961  is  the  Magna  Carta  for  the  women  of  Singapore.    In  recent  years,  further  progress  has  been  made.    Let  me  refer  to  some  of  them.    In  2003,  the  quota  restricting  the  intake  of  women  into  the  Faculty  of  Medicine  of  NUS  was  abolished.  In  2004,  the  Singapore  constitution  was  amended  to  accord  the  same  citizenship  rights  to  the  children  of  Singaporean  women  as  for  men.    In  2005,  female  civil  servants  were  granted  the  same  medical  benefits  as  male  civil  servants.    The  Penal  Code  and  the  Evidence  Act  were  amended  in  2007  and 2011,  respectively,  to  make  marital  rape  a  crime  and  to  make  the  sexual  history  of  an  alleged  victim  of  a sexual  assault  not  relevant  and  admissible  in  a  prosecution  for  sexual  crimes.

Best  in  Asia
We  have  done  well  but  there  is  still  room  for  improvement.    For  example,  women  are  still  under‐represented  in  senior  management,  on  boards  of  directors  and  in  politics.    The  UNDP  has  ranked  Singapore  No.  13  in  the  2012  Gender  Inequality  Index.    We  are  the  best  in  Asia  and  Singapore  is  one  of  the  best  places  for  a  girl  to  be  born  in.    

Let  me  conclude  by  quoting  the  following  lines  from  the  poem,  New  Country,  written  by  one  of  our  honorees,  Lee  Tzu  Pheng:

We  have  borne  each  other’s  cries  
long  enough  to  have  hope
neither  race  nor  creed  could  sever  
the  bond  between  us,  sisters

Thus  out  of  darkness  shared,
grown  strong  from  hidden  seeds,
we  rejoice  as  many‐hued  blooms
to  claim  this  precious  earth;
make  real  a  hard‐won  vision.

For  no  less  than  boundless  life
is  our  workplace,  playground,  home.
We  re-­draw  the  maps  for  our  children,
daughters  and  sons,  that  this  island‐
nation  may  be  a  new  country
far  larger  than  boundaries  show:
truly  free,  in  being  truly  human.

Thank  you  very  much.